Helt siden vi feiret det nye fylket, Vestfold og Telemark, med brask og bram med en fantastisk flott festforestilling i Larvik kulturhus, Bølgen, januar 2020 – og fylkesordfører slo fast at «Med kultur skal det nye fylket bygges!» har jeg reist rundt i det rike kulturfylket vårt og proklamert at «Vi er Kulturfylket med stor K!»

Og det er ikke bare noe jeg sier. Det er ikke bare en fin tittel vi smykker oss med. Nei. For vi ER Kulturfylket med stor K. Vi er et utrolig rikt og mangfoldig kulturfylke. Og jeg er kjempestolt av å være hovedutvalgsleder for kultur i et fylke som virkelig tar kultur på alvor, hvor samtlige partier og representanter i fylkestinget viser gjennom vedtak og prioriteringer at kultur er viktig.

Kultur har vært viktig når vi skulle bygge et nytt fylke, en ny kultur, for å skape felles identitet og samhold, for å gi livene til innbyggerne i fylket vårt innhold og mening, for inkludering og felleskap. Kultur er ikke bare festen og pynten på kaka. Kultur er selve livsnerven, blodårene som renner igjennom oss og gjennom det flotte fylket vårt.

Den aller første strategien Vestfold og Telemark vedtok var kulturstrategien «Vestfold og Telemark – der mennesker møtes.» En flott og presis tittel. For er det noe kulturen gjør, så er det å samle oss. Riktig nok har pandemien begrenset det fysiske ved dette i de to årene Vestfold og Telemark har eksistert, men likevel er erfaringen vår, at det er nettopp på kulturfeltet vi virkelig har rukket å bygge bro og samhold i det nye fylket.

Vi har som mål at Vestfold og Telemark skal være et attraktivt fylke for profesjonelle kunstnere og kulturinstitusjoner og et fylke hvor publikum kan oppleve profesjonell og samfunnsrelevant kultur.

Og for et kulturfylke vi er! Vi har Ibsen og Munch, Verdensarv og vikingsatsing. Vi har store og mangfoldige festivaler. Vi har et rikt organisasjonsliv og mange frivillige. Vi har Teater Ibsen, Grenland friteater og Stella Polaris. Vi har Rådebank og spennende filmlokasjoner. Vi har kunstsentre, kunstmuseum og Greenlight district. Vi har flotte museum, Tungtvannskjeller og Hvalfangsthistorie. Vi har folkemusikk, håndverkstradisjoner, jazz og blues og musikere i verdensklasse. Vi har et fremoverlente og ambisiøst kompetansesenter for dans – NORA. Vi har padleled, Østersdugnad og Vestfold og Telemark toppidrett. Vi har eliteserielag, toppidrettsutøvere og OL vinnere. Vi har marked for musikk, marked for scenekunst, Arbeidslivets KulturSeilas (AKS), og vi er det første fylket i landet til å innføre den kulturelle skolesekken i barnehagene. Vi har Kimen litteraturfestival og Sommerles. Og vi er Norges eneste frifylke for forfulgte forfattere. Og jeg kunne bare fortsatt og fortsatt.

Nå ser det ut til at Vestfold og Telemark går inn i historien og at vi på nytt skal bygge nye fylker. Nye Vestfold og nye Telemark. Om det skjer, så blir ikke det rike kulturlivet vårt borte. Og broene vi har bygd skal ikke vekk. Fylkesordfører har sagt at det er flere områder det vil være lurt å samarbeide om i fremtiden. Kultur er definitivt et slik område. Det er så mye spennende på gang. Det ville være en skam å stoppe nå. Små fagmiljøer har blitt større og har fått en sterkere muskel. Nettverk er etablert. Nedslagsfeltet har blitt større. Jeg lover at vi skal fortsette å legge til rette for et rikt og mangfoldig kulturliv uansett hvordan fylket ser ut i fremtiden, og vi skal jobbe knallhardt for at vi også i fremtiden skal kunne slå oss på bryste og deklamerte høyt og tydelig med pondus og autoritet at Vestfold og Telemark er Kulturfylkene med stor K – Kulturregionen med stor K!