(Vestviken 24)

Skylaget ligger tett over Sandefjord, og det er lite som minner om det yrende livet sommerturistene brakte med seg bare noen måneder tidligere. Men inne på Kurbadet, hvor Visit Vestfold har kontorer, er daglig leder Ellen Larsen i svært godt humør. Nye tall viser at Vestfold tar en stor del av kaka når det kommer til norske turister som ferierer i eget land. I tillegg har august vært en god måned for det lokale reiselivet, og feriesesongen har strukket seg ut i september. På en vanlig mandag har de hatt så mange som 50 utenlandske turister innom kontoret.

– I Europa har de ferie senere enn oss, og det gjør at vi kan utvide sesongen vår, forteller hun.

For Vestfold har lenge vært Norges hytte og campingfylke, og med det har det også blitt et sommerfylke. Men et slikt stempel begrenser turismen til en liten del av året, og denne perioden vil Visit Vestfold utvide. En nøkkelbrikke i denne planen kan være å få flere utenlandske turister hit.

Må jobbe sammen

Men det er ikke bare enkelt å lokke internasjonale turister til Vestfold, for Norge står langt nede på lista over reisemål de ønsker å oppleve.Begrensede ressurser gjør at Vestfold ikke klarer dette på egenhånd, ifølge Larsen. Derfor er Visit Vestfold en del av det større samarbeidet Visit Osloregionen. Samarbeidet har allerede gitt resultater for Vestfold, og da den britiske avisen The Guardian skulle skrive om hvordan man kan oppleve Munch i Norge, var det Munchs hus i Åsgårdstrand som fikk oppmerksomheten, framfor Munch Museet i Oslo.

Internasjonale turister har heller ikke problemer med å dra litt lenger enn det nordmenn gjerne gjør, og de tenker ikke kommunegrenser slik vi gjør.

– For en tid tilbake hadde eksempelvis Air France i sitt eget magasin en lengre artikkel om det du må gjøre i Oslo, og der ble Geir Skeies restaurant i Sandefjord, Brygga 11, trukket fram som den viktigste tingen å få med seg. Enda den ikke ligger i hovedstaden, sier Larsen.

Det at Norge rangeres som et trygt land kan også brukes til vår fordel for å lokke turistene, for dette er en avgjørende faktor når de velger reisemål, kan Larsen fortelle.

Tar opp konkurransen mot nordlys

Naturopplevelser ligger på toppen av prioriteringslista til både norske og internasjonale turister. Det betyr at det blir viktig for fylket framover å få fram de unike naturopplevelsene vi kan by på. Visit Vestfold ønsker å lokke turistene med at naturen her er mye mer tilgjengelig enn mange andre steder i landet.

– I Vestfold trenger du ikke bestige de høyeste fjellene for å få den beste utsikten. Du kan dra til steder som Verdens Ende og bli bergtatt av panoramautsikten. Det gjør Vestfold til et tilgjengelig reisemål for dem som ikke har forutsetning for å klatre i bratte fjell, og de er det flest av, sier Larsen.

Det at vi må konkurrere mot Vestlandsfjorder og nordlys synes ikke Larsen er en hindring, dette har nemlig ikke alltid vært turistmagneter.

– For noen år siden var Tromsø helt tomt på vinteren, og det var ingen som kom for å se nordlys. Det viser at det går an å ta en posisjon når man jobber sammen mot felles mål, sier hun.

Skal bli synligere

Larsen mener det er flere gode opplevelser som trekker turister til Vestfold. Særlig innenfor familieaktiviteter står det bra til med aktører som Foldvik Familiepark i Brunlanes, Buggegården på Nykirke og Høyt & Lavt i Lardal. Sistnevnte ble for andre gang nominert til Reiselivsprisen i regi av Innovasjon Norge. Kulturlivet er også godt i Vestfold med en rekke festivaler og konserter på tapetet, da særlig i sommermånedene.

– Vi har fortsatt forbedringspotensial når det gjelder å kommunisere dette enda bedre ut til turistene, og for å få enda flere til å legge turen hit er det synlighetsom gjelder, sier hun.

Vestfold har som region mye å gå på når det kommer til å gjøre inntjening på blant annet frie goder, men at det er mulig har arrangementet «Jentene på kyststien» bevist. For mens man kan gå turer gratis på den samme stien resten av året, har flere tusen damer helt siden 2006 valgt å betale for det denne ene dagen på grunn av rammene rundt.

– Den rike vikinghistorien til fylket er også langt ifra utnyttet. Mulighetene i Vestfold er mange, og vi må ta en posisjon gjennom målrettet jobbing, sier Larsen.